Honours and the Crown

(Les distinctions honorifiques et la Couronne : le français suit)

By Christopher McCreery (Registrar, Institute for the Study of the Crown in Canada)

Like flags and coats of arms, almost every country possesses an honours system which allows the state to recognize citizens for lifetime achievement, bravery, and military, civil or voluntary service. In formal honours systems, recognition in the form of orders, decorations and medals is created by and conferred in the name of the head of state—which in the Canadian context is the Queen of Canada. In Canada, like other constitutional monarchies, “the Crown is the fount of all honour,”[1] which means that all official recognition flows from the Sovereign. Honours are part of the Royal Prerogative. The creation, granting, withholding and removal of honours are the Crown’s right to exercise and are not subject to judicial review.

The purpose of honours is to reward service or valorous acts and to accord tangible public recognition to those who, according to the state, are deemed to merit it. All types of honours are intended to foster a feeling of loyalty and a personal connection to the state or regime, and they exist in all types of political systems, be they monarchical or republican, democratic or totalitarian.

Canada is unique in that honours are also given by the sub-national jurisdictions, the provinces. Canada’s head of state serves as Sovereign of the five orders conferred nationally: the Order of Canada, Order of Military Merit, Order of Merit of the Police Forces, the Royal Victorian Order and the Order of St. John. The governor general, whose office oversees the administration of the Canadian honours system, serves as chancellor of the Order of Canada, Order of Military Merit and Order of Merit of the Police Forces, and as Prior of the Order of St. John during their time in office. They provide an arm’s length oversight role of the national honours system and are also responsible for presiding over investitures and presenting orders, decorations and medals to worthy recipients on behalf of Her Majesty. In the provinces, other than Quebec, it is the lieutenant governors who carry out this role in relation to their provincial orders.

The Concept of Honour

The concept of honour was prevalent among Canada’s Indigenous peoples. Service to the community was greatly valued, and was recognized not through the bestowal of medals but rather through the respect accorded the individual. This was also done through the adoption of a Chief title or chieftainship by a Chief. These chieftainships could be hereditary or non-hereditary. Canada’s modern honours system is derived primarily from two of Canada’s founding peoples, the French and British. All modern honours systems have certain common elements, and the most central of these is the presentation of insignia—a badge, decoration, medal or insignia.

Types of Honours Today

Canada’s modern national honours system can be divided into three main categories.


These are societies of honour that are instituted by the state, usually to recognize lifelong exemplary service of the highest calibre. Orders are usually divided into several different levels of membership to allow for recognition of those who have rendered service at both the national/international level and at the local or regional level. One is not “awarded” an order but rather appointed to it, and may later be promoted to a higher grade within the order if further distinguished service justifies it.

Orders can be “field specific”—the Order of Military Merit, for example, is restricted to those who are members of the Canadian Armed Forces and who have rendered meritorious service over an extended period of time. Similarly, the Royal Victorian Order is primarily awarded to those who have served the Queen or Royal Family in a particularly distinguished manner. The Order of Canada, by contrast, is open to all Canadians in any field of endeavour. Each of Canada’s provinces and territories also possesses an order in which appointments are made on behalf of the Crown by the lieutenant governor in each jurisdiction (except for Quebec). These provincial and territorial orders are modelled on the Order of Canada.

Appointments are made by the governor general, lieutenant governor or territorial commissioner on the advice of an arm’s length advisory body which receives and reviews nominations from the general public; the appointments are not made on the recommendation of political leaders.


This section can be further divided into three subsections: military valour, bravery, and meritorious service.

Military Valour: Awarded for specific acts of valour in the face of the enemy or in a hostile situation. Provisions have been made in the Canadian honours system to allow for decorations, such as the Victoria Cross, to be awarded for gallant acts performed while in non-warlike situations (provided they involve a hostile armed force).

Bravery: Awarded for a specific act of bravery, bravery awards are bestowed upon those who perform an exemplary act—such as lifesaving—or placing one’s life in great peril to aid another.

Meritorious Service: These are awarded for a specific act of meritorious service, not necessarily over an extended period of time. Such honours as the Meritorious Service Cross, Meritorious Service Medal, Ontario Medal for Good Citizenship, and Saskatchewan Volunteer Medal fall into this category.


There are four types of medals:

Service Medals: These are awarded for service in a particular mission or operation. While primarily limited to members of the armed forces, in the Canadian context police officers and civilian personnel from the Department of National Defence and Global Affairs Canada are also often included.

Commemorative Medals: Commemorative medals are awarded on the occasion of a special event, such as a coronation or jubilee. These are awarded to members of the military as well as civilians. This includes such medals as the 125th Anniversary of Confederation Medal, the Queen Elizabeth II’s Diamond Jubilee Medal, and the Alberta Centennial Medal.

Long Service: These are awarded for long service and honourable conduct over a set period of time. The Canadian Forces’ Decoration is awarded for twelve years of honourable service, while the Police Exemplary Service Medal and Royal Canadian Mounted Police Long Service Medals are awarded for twenty years of honourable service.

Other Awards: There are also a few other special honours given for specific achievements. This includes the Polar Medal, the Sovereign’s Medal for Volunteers and the Queen’s Medal for Champion Shot.


It is worth noting that being granted a coat of arms by the Canadian Heraldic Authority, which is part of the Office of the Secretary to the Governor General, is also a form of honour. This element of the Royal Prerogative was patriated and made Canadian with the establishment of the Canadian Heraldic Authority in 1988.

Symbols of Recognition

The order, decoration or medal is conferred in the form of an insignia (a badge hung from a ribbon) and usually displays a Crown or an effigy of the Sovereign. In general, the front of a medal (obverse) shows who it is from (the Sovereign on behalf of the country or province), while the reverse displays what the medal is given for. The Crown, Royal Cypher, portrait of the Sovereign and the maple leaf are frequently used symbols on Canadian honours.

Creation of Honours

National honours are created by the Queen on advice of the prime minister. The Canadian honours system is administered by the Chancellery of Honours, part of the Office of the Secretary to the Governor General. While the Queen serves as Sovereign of the various national orders, each governor general, for the duration of their time in office, serves as chancellor of the three national orders; the Order of Canada, Order of Military Merit and Order of Merit of the Police Forces. Provincial and territorial honours have been established by an order-in-council or in the relevant legislature through a bill to which Royal Assent is granted, bringing the order, decoration or medal into being.

Who Gets What and Why?

There are significant differences between the Canadian honours system and those used in other countries. The Canadian system is non-partisan—that is, the prime minister and members of the governing party are neither directly nor indirectly involved in the selection of recipients of Canadian honours. In some countries, such decisions are made by the head of government (the prime minister), and thus honours can become a political tool awarded as patronage. However, Canadian honours, specifically the Order of Canada, are evenly awarded to people in all parts of the Canadian population and for a diverse range of contributions and achievements.


[1] Arthur Berriedale Keith, The Sovereignty of the British Dominions (London: Macmillan, 1929), 67.

Further Reading

John F. Blatherwick, Canadian Orders, Decorations and Medals, 6th edition. Toronto: Unitrade Press, 2019 www.blatherwick.net

Christopher McCreery, The Beginner’s Guide to Canadian Honours. Toronto: Dundurn Press, 2008.

Christopher McCreery, The Canadian Honours System, 2nd Edition. Toronto: Dundurn Press, 2015.

Christopher McCreery, On Her Majesty’s Service: Royal Honours and Recognition in Canada.Toronto: Dundurn Press, 2008.

Christopher McCreery, The Order of Canada: Genesis of an Honours System. Toronto: University of Toronto Press, 2018.

Les distinctions honorifiques et la Couronne

Par Christopher McCreery (registraire, Institut d’études de la Couronne au Canada)

À l’instar des drapeaux et des armoiries, presque tous les pays possèdent un système de distinctions honorifiques qui permet à l’État de reconnaître les citoyens pour les réalisations de toute une vie, la bravoure et le service militaire, civil ou bénévole. Dans les systèmes officiels de distinctions honorifiques, la reconnaissance sous forme d’ordres, de décorations et de médailles est créée et conférée au nom du chef d’État – qui, dans le contexte canadien, est la reine du Canada. Au Canada, comme dans les autres monarchies constitutionnelles, « la Couronne est la source de tout honneur »[1], ce qui signifie que toute reconnaissance officielle découle du souverain. Les distinctions honorifiques font partie de la prérogative royale. La création, l’octroi, le refus et le retrait des distinctions honorifiques sont des droits que la Couronne est loisible d’exercer et ne sont pas soumis à un contrôle judiciaire.

Les distinctions honorifiques ont pour but de récompenser les services ou les actes de bravoure et d’accorder une reconnaissance publique tangible à ceux qui, selon l’État, sont censés le mériter. Tous les types de distinctions honorifiques sont destinés à favoriser un sentiment de loyauté et un lien personnel avec l’État ou le régime, et elles existent dans tous les types de systèmes politiques, qu’ils soient monarchiques ou républicains, démocratiques ou totalitaires.

Le Canada est unique en ce sens que les distinctions honorifiques sont également décernées par des gouvernements infranationaux, les provinces. Le chef d’État du Canada est le souverain des cinq ordres conférés à l’échelle nationale : l’Ordre du Canada, l’Ordre du mérite militaire, l’Ordre du mérite des corps policiers, l’Ordre royal de Victoria et l’Ordre de Saint-Jean. Le gouverneur général, dont le bureau supervise l’administration du régime canadien de distinctions honorifiques, est chancelier de l’Ordre du Canada, de l’Ordre du mérite militaire et de l’Ordre du mérite des corps policiers, et prieur de l’Ordre de Saint-Jean pendant son mandat. Ils jouent un rôle indépendant de surveillance du régime national de distinctions honorifiques et sont également chargés de présider les investitures et de remettre les ordres, les décorations et les médailles aux récipiendaires méritants au nom de Sa Majesté. Dans les provinces autres que le Québec, ce sont les lieutenants-gouverneurs qui assument ce rôle en ce qui concerne leurs ordres provinciaux.

Le concept d’honneur

Le concept d’honneur était très répandu chez les peuples autochtones du Canada. Le service à la communauté était grandement valorisé et n’était pas reconnu par l’attribution de médailles mais plutôt par le respect accordé à la personne. Cela se faisait également par l’adoption d’un titre de chef ou d’une chefferie par un chef. Ces chefferies pouvaient être héréditaires ou non. Le système moderne de distinctions honorifiques du Canada découle principalement de deux des peuples fondateurs du Canada, les Français et les Britanniques. Tous les systèmes modernes de distinctions honorifiques ont certains éléments communs, dont le plus central est la présentation d’insignes – une plaque, une décoration, une médaille ou un insigne.

Types de distinctions honorifiques aujourd’hui

Le système moderne de distinctions honorifiques nationales du Canada peut être divisé en trois catégories principales.


Il s’agit de sociétés d’honneur instituées par l’État, généralement pour reconnaître les services exemplaires de haut niveau rendus tout au long de la vie. Les ordres sont généralement divisés en plusieurs niveaux d’adhésion afin de permettre la reconnaissance de ceux qui ont rendu des services à la fois au niveau national/international et au niveau local ou régional. Un ordre n’est pas « décerné » mais le récipiendaire est plutôt nommé et peut être promu ultérieurement à un grade supérieur au sein de l’ordre si d’autres services distingués le justifient.

Les ordres peuvent être « spécifiques à un domaine particulier » – l’Ordre du mérite militaire, par exemple, est réservé aux membres des Forces armées canadiennes qui ont rendu des services méritoires sur une longue période. De même, l’Ordre royal de Victoria est principalement décerné à ceux qui ont servi la reine ou la famille royale de manière particulièrement distinguée. L’Ordre du Canada, par contre, est ouvert à tous les Canadiens, quel que soit leur domaine d’activité. Chaque province et territoire du Canada possède également un ordre dans lequel les nominations sont faites au nom de la Couronne par le lieutenant-gouverneur de la province (à l’exception du Québec). Ces ordres provinciaux et territoriaux s’inspirent de l’Ordre du Canada.

Les nominations sont effectuées par le gouverneur général, le lieutenant-gouverneur ou le commissaire territorial sur les conseils d’un organisme consultatif indépendant qui reçoit et examine les candidatures du grand public; les nominations ne sont pas effectuées sur la recommandation de dirigeants politiques.


Cette section peut être subdivisée en trois sous-sections : la vaillance militaire, la bravoure et le service méritoire.

Vaillance militaire – Décoration décernée pour des actes de bravoure précis face à l’ennemi ou dans une situation hostile. Des dispositions ont été prises dans le système canadien de distinctions honorifiques pour permettre l’attribution de décorations, comme la Croix de Victoria, pour des actes de bravoure accomplis dans des situations pacifiques (à condition qu’elles soient liées à une force armée hostile).

Bravoure – Décernée pour un acte de bravoure précis, cette décoration est octroyée à ceux qui accomplissent un acte exemplaire – comme sauver une vie – ou qui mettent leur vie en grand danger pour aider une autre personne.

Service méritoire – Ces distinctions sont décernées pour un acte précis de service méritoire, pas nécessairement sur une longue période de temps. Des distinctions telles que la Croix du service méritoire, la Médaille du service méritoire, la Médaille du mérite civique de l’Ontario et la Médaille du Bénévolat de la Saskatchewan entrent dans cette catégorie.


Il existe quatre types de médailles :

Médailles de service – Elles sont décernées pour le service dans le cadre d’une mission ou d’une opération particulière. Bien qu’elles soient principalement réservées aux membres des forces armées, dans le contexte canadien, les policiers et le personnel civil du ministère de la Défense nationale et d’Affaires mondiales Canada sont également souvent inclus.

Médailles commémoratives – Les médailles commémoratives sont décernées à l’occasion d’un événement spécial, tel qu’un couronnement ou un jubilé. Elles sont décernées aussi bien aux militaires qu’aux civils. Il s’agit notamment de médailles comme la Médaille commémorative du 125e anniversaire de la Confédération, la Médaille du jubilé de diamant de la reine Elizabeth II et la Médaille du centenaire de l’Alberta.

Médaille d’ancienneté – Ces médailles sont décernées en reconnaissance de longs états de service et d’une conduite honorable pendant une période déterminée. La Décoration des Forces canadiennes est décernée pour douze années de service honorable, tandis que la Médaille de la police pour services distingués et la Médaille d’ancienneté de la Gendarmerie royale du Canada sont décernées pour vingt années de service honorable.

Autres distinctions – Il existe également quelques autres distinctions spéciales décernées pour des réalisations précises. Il s’agit notamment de la Médaille polaire, de la Médaille du souverain pour les bénévoles et de la Médaille de la Reine pour tireur d’élite.


Il convient de noter que l’octroi d’armoiries par l’Autorité héraldique du Canada, qui fait partie du Bureau du secrétaire du gouverneur général, est également une forme de distinction honorifique. Cet élément de la prérogative royale a été rapatrié et rendu canadien avec la création de l’Autorité héraldique du Canada en 1988.

Symboles de reconnaissance

L’ordre, la décoration ou la médaille est conféré sous la forme d’un insigne (accroché à un ruban) et arbore généralement une couronne ou une effigie du souverain. En général, l’avers d’une médaille indique de qui elle provient (le souverain au nom du pays ou de la province), tandis que le revers indique ce pour quoi la médaille est donnée. La couronne, le chiffre royal, le portrait du souverain et la feuille d’érable sont des symboles fréquemment utilisés sur les distinctions honorifiques canadiennes.

Création des distinctions honorifiques

Les distinctions honorifiques nationales sont créées par la reine sur avis du premier ministre. Le régime canadien de distinctions honorifiques est administré par la Chancellerie des distinctions honorifiques, qui fait partie du Bureau du secrétaire du gouverneur général. Alors que la reine est la souveraine des divers ordres nationaux, chaque gouverneur général, pour la durée de son mandat, est le chancelier des trois ordres nationaux : l’Ordre du Canada, l’Ordre du mérite militaire et l’Ordre du mérite des corps policiers. Les distinctions honorifiques provinciales et territoriales ont été établies par un décret ou par la législature pertinente au moyen d’un projet de loi auquel la sanction royale est accordée, ce qui donne naissance à l’ordre, à la décoration ou à la médaille.

Qui obtient quoi et pourquoi?

Il existe des différences importantes entre le système canadien de distinctions honorifiques et ceux utilisés dans d’autres pays. Le système canadien est non partisan – c’est-à-dire que le premier ministre et les membres du parti au pouvoir ne participent ni directement ni indirectement à la sélection des récipiendaires des distinctions honorifiques canadiennes. Dans certains pays, ces décisions sont prises par le chef du gouvernement (le premier ministre), et les distinctions honorifiques peuvent donc devenir un outil politique attribué sous forme de favoritisme. Toutefois, les distinctions honorifiques canadiennes, en particulier l’Ordre du Canada, sont décernées de façon égale à des personnes de toutes les couches de la population canadienne et pour un éventail diversifié de contributions et de réalisations.


[1] Arthur Berriedale Keith, The Sovereignty of the British Dominions (Londres : Macmillan, 1929), p. 67.

Lectures supplémentaires

John F. Blatherwick, Canadian Orders, Decorations and Medals, 6e édition, Toronto: Unitrade Press, 2019, www.blatherwick.net

Christopher McCreery, The Beginner’s Guide to Canadian Honours, Toronto: Dundurn Press, 2008.

Christopher McCreery, The Canadian Honours System, 2e édition, Toronto: Dundurn Press,2015.

Christopher McCreery, On Her Majesty’s Service: Royal Honours and Recognition in Canada, Toronto: Dundurn Press, 2008.

Christopher McCreery, The Order of Canada: Genesis of an Honours System, Toronto: University of Toronto Press, 2018.